John Stuart Mill, autor de On Liberty

John Stuart Mill nació en Londres, el 20 de mayo de 1806. Fue administrador en la East India Company de la que se retiró cuando las funciones de la Compañía, en la India, fueron asumidas por el gobierno británico luego del motín de 1857. Fue miembro del Parlamento, por el partido liberal entre 1865 6 1868. Editó la Westminster Review, una revista radical. Murió en Aix-En-Provence, en 1873.

Durante su vida, fue su ensayo On Liberty el que dio más que hablar.  Su génesis se encuentra en las cartas que él y su esposa Harriet Taylor intercambiaban; en el sentido de vivían en una sociedad donde los individuos aventureros eran de lo más raro.  Sus críticos dicen que a Mill le preocupaba la perspectiva de una democracia de masas en la que la opinión de aquellas pudiera ser opresiva y quizás violenta. 

Otros opinan que lo que le preocupaba a Mill era el conformismo de la clase media. Aquel temor tuvo su origen en la obra de Tocqueville, Democracy in America; en la que describe a los Estados Unidos como una sociedad próspera de clase media en la que había poco interés por la libertad individual.

En On Liberty, Mill escribió que “la propia defensa es el único fin que autoriza a la humanidad, ya sea individual o colectivamente, a intervenir en la libertad de acción de cualquiera de sus miembros; que el poder sólo puede ejercerse con todo derecho contra la voluntad de cualquier miembro de una comunidad civilizada, cuando se trata de evitar daños a otros.  Ni siquiera es razón suficiente el propio bien físico o moral del individuo.  No hay derecho alguno para obligarlo a actuar o a dejar de hacerlo, porque sea para su propio bien, porque con ello pueda ser más feliz, o porque, en opinión de los demás, hacerlo sería recomendable o aun justo.  Todas las razones son buenas para tratar de convencerlo, para razonar con él, para o aun para suplicarle, pero no para obligarlo a causarle algún mal en caso de que se oponga”. 

On Liberty “es una de las defensas de la libertad más poderosas, jamás escrita”, dijo Richard Ebeling, presidente de la Foundation For Economic Education. 

Mill fue educado por su padre con el consejo y la ayuda de Jeremy Bentham. Aprendió griego a los 3 años, latín a los 12 y a los 16 era un economista bien entrenado. A los 20 años sufrió una depresión. Habiendo sido educado como un utilitarista, optó luego por las obras de Coleridge, Wordsworth y Goethe para cultivar sus sensibilidades estéticas.

Su obra Systems of Logic, de 1842, fue un intento ambicioso de estudiar la lógica, sino los métodos de la ciencia. Para el gran público Mill es mejor conocido por sus Principles of Political Economy, de 1848, en defensa de la ciencia económica, y por Utilitarism. También escribió The Subjection of Women, una obra que fue considerada como radical en sus días, pero que ahora es un clásico del movimiento por los derechos de las mujeres.